L’idea di un vaccino che si diffonda da una persona all’altra o da un esemplare all’altro nel caso degli animali si parla da tempo, ma l’idea è stata ringiovanita. In teoria, “seminare” un vaccino contagioso in popolazioni di animali selvatici sospettati di essere portatori di virus pericolosi per l’uomo potrebbe creare l’immunità di gregge già in quelle specie e prevenire eventuali ricadute virali sul nascere”. Secondo i Centers for Disease Control and Prevention statunitensi, di tutte le malattie infettive e il 75% di quelle emergenti sono di origine zoonotica e non è possibile prevedere quando sarà trasmessa all’uomo. L’ipotesi di creare virus geneticamente modificati in grado di diffondersi tra gli animali e sollecitare l’immunità alle infezioni è stata accelerata dai progressi nell’editing genetico e da una migliore comprensione di come si diffondono i virus. Circa 300.000 esseri umani sono colpiti dalla febbre di Lassa in Africa occidentale ogni anno, ed è una delle malattie studiate per un vaccino. Ma vaccini di questo tipo potrebbero fermare sul nascere altre malattie zoonotiche, come la peste (trasmessa dal morso delle pulci infette dai ratti), la febbre del Nilo occidentale (presente negli uccelli selvatici e diffusa dalle zanzare), la malattia di Lyme (trasmessa dalle zecche) , rabbia (di solito trasmessa dai pipistrelli). I vaccini che utilizzano virus della stessa famiglia dell’herpes come vettori, come quelli attualmente allo studio contro molti agenti patogeni umani, potrebbero essere in grado di controllare rapidamente la diffusione delle malattie direttamente nelle riserve animali, si legge l’articolo. Come spiega un articolo tematico sul sito del National Geographic, i vaccini contagiosi attualmente allo studio per gli animali utilizzano come vettore il citomegalovirus (CMV), un virus appartenente alla famiglia degli Herpesvirus, che una volta contratto rimane nell’organismo per tutta la vita , induce una forte risposta immunitaria e quasi mai una malattia grave. Il rischio di passare il vaccino a un animale non vaccinato si riduce utilizzando questo tipo di vaccino. Secondo lo studio PNAS, un vaccino contro la febbre di Lassa ridurrebbe le infezioni nei roditori del 95% entro un anno. Finora sono stati effettuati solo esperimenti di laboratorio, che non testano l’efficacia di questi vaccini sul campo o la sicurezza del loro rilascio. La reintroduzione del virus che si vuole combattere in una popolazione, come è successo in rari casi, è molto più remota. Il vaccino provoca una protezione immunitaria per tutta la vita contro la poliomielite replicandosi nell’intestino dei bambini che gli viene somministrato e quindi viene escreto nelle feci. L’unico esperimento con un vaccino contagioso fuori dal laboratorio è stato fatto nel 1999 sulla costa orientale della Spagna, per proteggere una popolazione di conigli da due infezioni altamente letali: la malattia emorragica virale e la mixomatosi. La metà degli animali non vaccinati ha avuto una risposta immunitaria contro i due Virus.