Si pensa che Psiche, un grande asteroide ricco di metalli, sia il nucleo antico di un pianeta primordiale. La sonda trascorrerà due anni ad analizzare la superficie di Psiche alla ricerca di indizi sull’evoluzione dei primi corpi planetari. Le mappe più dettagliate delle proprietà della superficie dell’asteroide fino ad oggi sono state presentate in un articolo pubblicato oggi sul Journal of Geophysical Research: Planets. Le mappe mostrano vaste regioni ricche di metalli che si estendono sulla superficie dell’asteroide, insieme a una grande depressione che sembra avere una struttura superficiale diversa tra l’interno e il suo bordo. L’idea che l’asteroide possa aver subito le prime eruzioni di lava metallica mentre il suo nucleo si raffreddava è supportata da crateri che contengono materiale metallico. I ricercatori hanno osservato l’asteroide utilizzando vari telescopi per misurare la luce emessa dall’asteroide, che ha informazioni sulla composizione della superficie di Psyche. Utilizzando la potenza combinata delle 66 antenne radio dell’ALMA nel nord del Cile, Cambioni ei suoi colleghi sono stati in grado di vedere Psiche a una risoluzione di circa 20 miglia per pixel. Ciascuna antenna di ALMA misura la luce di un oggetto a lunghezze d’onda millimetriche entro un intervallo sensibile alla temperatura e ad alcune proprietà elettriche dei materiali di superficie. Durante questo periodo, De Kleer ha raccolto dati e li ha convertiti in una mappa delle emissioni termiche sulla superficie dell’asteroide. Nel nuovo studio, Cambioni ha eseguito simulazioni di Psiche per vedere quali proprietà della superficie corrisponderebbero meglio alle emissioni termiche. Ha impostato la superficie dell’asteroide con diverse combinazioni di materiali, come aree di diverse abbondanze di metalli, in centinaia di simulazioni. Ha misurato come le emissioni termiche sarebbero state causate dai materiali di simulazione sull’asteroide. Mappe dettagliate delle proprietà della superficie di Psyche mostrano che la facciata dell’asteroide è probabilmente ricoperta da molti materiali diversi. Simone Marchi è uno scienziato del personale del Southwest Research Institute che non è stato coinvolto nello studio in corso. Gli astronomi del MIT e altrove hanno mappato la composizione dell’asteroide Psyche, rivelando una superficie di metallo, sabbia e roccia.